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¿Cómo cambian de color los camaleones?

Desde hace muchísimos años, el ser humano ha estado buscando la forma de ocultarse de sus depredadores, ya sea con trajes especiales, con pinturas o con pieles. Esto no es raro, puesto que no ser visto ha sido siempre una ventaja evolutiva dentro del mundo natural, y se ha seleccionado constantemente en la mayor parte de las especies.

camuflaje

El camuflaje es una habilidad necesaria para la supervivencia de las especies. En la imagen aparecen unos militares con trajes de camuflaje en bosque. Fuente: Taringa.

Una vez más, el hombre se encuentra aquí con que no es el ser vivo mejor adaptado a su medio, y menos en el arte de esconderse. ¿Quiénes son los reyes en este terreno?

Muchos animales presentan una habilidad llamada “mimetismo”, que consiste en cambiar de color (e incluso de forma en el caso de algunas especies) ante un determinado estímulo. No sólo los camaleones (que son famosos por esto) pueden variar su tonalidad, sino que otras especies como los pulpos o  los peces también lo logran.

El protagonista de tan increíble habilidad es una célula, o mejor dicho, muchas células llamadas “cromatóforos” distribuidos en la piel de estos animales miméticos. Los cromatóforos presentan en su interior una vacuola (como un saco dentro de la célula) que contiene un pigmento de diferentes colores. Así, hay células que presentan colorante rojo, otras amarillas, otras blanco, otras azul…

El cromatóforo (izquierda) presenta primero el pigmento concentrado en el centro de su cuerpo (fila de abajo) y así no se ve el color, pero cuando el pigmento se expande por la célula (fila de arriba), la piel del animal  muestra el color de ese pigmento. A la derecha, la misma imagen pero en forma de esquema para facilitar su comprensión. Fuente: Wikipedia y La poza de la naturaleza.

El cromatóforo (izquierda) presenta primero el pigmento concentrado en el centro de su cuerpo (fila de abajo) y así no se ve el color, pero cuando el pigmento se expande por la célula (fila de arriba), la piel del animal muestra el color de ese pigmento. A la derecha, la misma imagen pero en forma de esquema para facilitar su comprensión. Fuente: Wikipedia y La poza de la naturaleza.

Estos cromatóforos son muy grandes y, en situación normal, presentan todo el pigmento concentrado en el centro de la célula.Por eso esta se verá clara. Pero cuando ante un estímulo hormonal o nervioso se activa el cambio fisiológico de color, el pigmento que antes estaba concentrado difunde por todo el citoplasma del cromatóforo (es decir, se dispersa por su interior) y así tenemos una célula muy grande teñida completamente. Puesto que estas se distribuyen por la totalidad de la piel del animal, todo él se verá del color de los cromatóforos que han sido activados.

camuflaje-pulpo-en-arena

No solo los camaleones pueden cambiar de color. Los pulpos son capaces de cambiar de color y también de textura. En la imagen un pulpo del color y textura de la arena sobre la que se sitúa. Fuente: Barcroft Media.

Pero no sólo los camaleones o los pulpos tienen este tipo de células. Nosotros por ejemplo también los tenemos: los llamados “melanocitos” que son los responsables de nuestro color de piel, así como del de los ojos y de que nos pongamos morenos en verano. Sin embargo, nosotros no podemos cambiarlos de color, y por ello su función es otra, como por ejemplo la absorción de luz para que no le llegue demasiada luz al ojo (en el caso del iris ocular).

Así pues, todavía rodean muchas incógnitas a la increíble capacidad de cambio de color. Aquí dejamos un vídeo sobre la mimesis en un camaleón:

En cualquier caso, este proceso conlleva mucha energía, pero ha servido a numerosas especies para poder seguir existiendo durante muchísimos años. Desde luego, sería una gran ventaja poder mimetizarse en algunas ocasiones. ¿A quién no le gustaría poder combinar cada día la ropa con su color de piel?

Esto es lo que se sabía en el momento en que escribí este artículo, pero la ciencia avanza a velocidades impresionantes y hoy me veo en la obligación de editarlo.

Se ha descubierto hace poco que los camaleones además de este sistema de cromatóforos usan otro sistema para cambiar de color. Consiste en un conjunto de microcristales separados entre sí una distancia determinada, que de esta forma permiten reflejar tan sólo una longitud de onda y sólo esa. Estos se encuentran en unas células llamadas iridóforos, que cuando el camaleón quiere cambiar de color, por ejemplo en presencia de una hembra, estos cristales de guanina se separan entre sí y por tanto cambia la longitud de onda que reflejan, cambiando así de color.

Este es el artículo en inglés, por si fuera de interés. Esto es todo hasta que se hagan nuevos descubrimientos, que visto como avanza la ciencia, puede ser dentro de muy poco.

Fuentes

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